NASA-sonde klar for nærkontakt med Pluto

Hvis alt går som planlagt, vil NASA-sonden New Horizons neste uke gi oss nærbilder av dvergplaneten Pluto og dens måner, etter en ni år lang reise på 4,8 milliarder kilometer.

Pluto, som vi en gang kjente som solsystemets niende planet, går i bane langt utenfor Neptun, og New Horizons har vært underveis mot sitt mål siden januar 2006.– Dette er en utrolig viktig hendelse. Aldri før har vi undersøkt et objekt så langt ute i verdensrommet, sier astrofysiker Knut Jørgen Røed Ødegaard og science fiction-forfatter Anne Mette Sannes til NTB.New Horizons har allerede begynt å sende hjem bilder av Pluto, men ferdens store høydepunkt er tirsdag, dagen sonden vil passere tettest på dvergplaneten.– RevolusjonUnder tirsdagens passering vil sonden ta høyoppløselige bilder av Pluto, dvergplanetens store måne Charon samt minimånene Styx, Nix, Hydra og Kerberos.– Bildene som New Horizons allerede har sendt hjem, er en revolusjon fra de bildene vi har fra Hubble-teleskopet. Denne revolusjonen gjentas om noen dager, da nærbildene av Pluto vil ha 500 ganger høyere oppløsning enn de bildene vi allerede har mottatt fra sonden, sier Ødegaard.Bilder fra tirsdagens passering sendes imidlertid først til jorden onsdag, og først i september vil sonden begynne å sende hjem en fullstendig samling av høyoppløselige bilder fra ferden. Overføringen av hele bildesamlingen vil etter planen først være fullført i slutten av 2016.Handler om mer enn PlutoNew Horizons skal imidlertid ikke bare ta bilder av Pluto, men har en rekke instrumenter om bord for å samle inn vitenskapelige data.– Dette handler ikke bare om Pluto. Vi kan få kunnskap om hvordan Pluto og Charon oppsto, og med det hvordan vårt eget solsystem oppsto, sier Ødegaard.Under tirsdagens passering vil New Horizons ikke ha kontakt med jorden. Før bildene kan bli sendt hjem onsdag, må sonden gjenopprette kontakt med jorden – «ringe hjem».– Man kan ikke utelukke at sonden får problemer under passeringen. Derfor blir det nok jubel i NASAs kontrollrom når sonden tar kontakt. Hvis den ikke gjør det, vil vi ikke få de bildene vi venter aller mest på, sier Sannes.DegradertOgså seniorrådgiver Pål Brekke ved Norsk Romsenter følger spent med på New Horizons ferd:– Vi har kartlagt de fleste planeter i vårt solsystem på nært hold, med unntak av Pluto. Derfor blir dette historisk, sier Brekke.Pluto er omtrent to tredeler så stor som vår hjemlige måne, og funnet av flere andre planeter på samme størrelse i utkanten av solsystemet førte til at den ble «degradert» fra planet til dvergplanet av Den internasjonale astronomiske union i 2006.Pluto ble oppdaget av den 23 år gamle astronomen Clyde Tombaugh i 1930. Tombaugh døde i 1997, og en liten del av asken hans er om bord i New Horizons. (©NTB)